Engelke og slavehandlen

Mange steder kan man læse om den danske storkøbmand Niels Rybergs involvering i slavehandel, og da han også er en vigtig figur i asienshandlen, besluttede jeg mig for at dykke ned i den side af hans historie i dag.

Det viste sig ikke helt nemt. Mens oplysningen ofte gentages, er det mere vanskeligt at finde ud af hvor den viden egentligt kommer fra.

Hverken Rybergs eller hans handelshuses arkiver er nemlig bevaret, ligesom de fleste andre af 1700-tallets købmænd og det gør det vanskeligt at finde kilder.
For mens det er meget tydeligt, at Niels Ryberg tjente store formuer på handel på Vestindien – dvs. af de slavegjortes arbejde – så er det sværere med den deciderede slavehandel fra de danske forter i Guinea.

Men der var hjælp at hente i Aage Rasch’ detaljerede biografi, der fortæller en del om Rybergs fragt af forsyninger til de danske forter, men kun ganske lidt om hans slavehandel.

Kun et enkelt skib, fregatten EMANUEL på 100 kommercelæster, nævnes efter et katastrofalt togt i 1758. Her blev 449 mennesker tvunget ombord i Guinea, men kun 181 var i live, da skibet ankom til Vestindien.

Et andet skib, JOMFRU CATHARINA, var i Guinea samme år, men Rasch oplyser ikke noget om dets transport af slaver.

Niels Ryberg – udsnit af større Jens Juel-maleri på SMK

Men udover de to skibe i Guinea, ser det ud til i følge Rasch, at det var Asien, Nordamerika og Vestindien, som spillede den største rolle for Niels Ryberg.
Et narrativ om en købmand, der i ungdoms overmod investerede i slavehandel, men senere, måske i oplysningens skær, blev klogere, begyndte at tegne sig.

Men for en sikkerheds skyld ville jeg lige slå op i den fantastiske og rædselsfulde database Slave Voyages:
https://www.slavevoyages.org/

Her har kyndige og flittige mennesker i mange år forsøgt at samle så mange oplysninger som muligt om de transatlantiske slavetogter. Ved søgning på Rybergs navn dukkede et togt frem, der smadrede narrativet.

For i 1802, lige inden transporten af slavegjorte mennesker over Atlanterhavet blev forbudt for den danske konges undersåtter, lige der hvor efterspørgslen var allerstørst, ja der sendte Ryberg en lille brig på 58 kommercelæster afsted efter slaver.

221 mennesker blev proppet ned i det lille skib og over 50 omkom, inden rejsens mål, Santiago de Cuba, blev nået. Det er ikke nogen rar historie, men den bliver næsten endnu værre af skibets navn, ENGELCKE. Ryberg havde simpelthen opkaldt sit sidste slaveskib efter sin kønne svigerdatter!